バース・ミッション

<ファイナル・ハート続編>   *2007.7.25〜9.15*

〜絶望こそが生まれた理由(わけ)。
そしてそれが使命(バース・ミッション)だった。〜      

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9*蟻
 カリフは疲れ切ったからだを引きずるようにしてタスチフの街に入った。
 夜は更けていた。
 歓楽街の店の裏のごみ箱を漁って捨てられた食べ物を拾った。
 そしてごみの横に座り込んで涙の枯れたギラギラした目をして中空を見ながらその肉片をかじった。
 自分の目が今、デズとさして変わらないことに気づきながら、ただ生きるためにカリフは肉片を飲み込んだ。
 いつの間にか眠り込んだらしい。
 裏口が開いてごみを出そうとした店主が、カリフに気づいた。
「なんだおまえは?乞食か?うちのごみを漁るんじゃない!」
 獣を追うように手で払った。
 ふらふらと裏路地から裏路地をさまよった。
 ひときわにぎやかな路地に出た。着飾って化粧のにおいをぷんぷんさせた女達が、男達と嬌声を上げている。
 人混みに突き飛ばされながらようやくカリフは喧噪を逃れて1軒の慰み宿の裏口の石段の影に座り込んだ。
 もうくたくただった。ボロ布のようにそこに座ったら動けなくなった。
 気を失うように前後不覚になった。
 
 水をぶっかけられて目覚めた。陽は高くなっていた。
「生きてるかい?」
「生きてやがる。どうするよ?」
 中年の女と男がカリフを見下ろしていた。
「汚い小僧だね。どっかに捨てておいでよ。」
「捨ててもいいが、下働きが逃げたばっかりだ。試してからにすりゃいいだろう。人買いから買うと高い。」
 女は首をすくめて、店に引っ込んだ。
「おまえ、名は?」
「・・カリフ・・。」
「働かねえならすぐに売るぞ。中へ入れ。その汚ねえ服を着がえろ。」
 男は着替えたカリフの前にスウプとマムを乱暴に置くと言った。
「まず食って、それからだ。オレはガダ。さっさとしろよ。ぐずは要らねえ。」
 むさぼるようにカリフは食べ物をのどに押し込んだ。急いたあまり咳き込んだ。

 カリフの仕事は掃除・洗濯・一切の裏方の雑用だった。
 ガダは人使いが荒かった。深夜までこき使われ、おまけに少しでも仕事に手を抜くとしこたま殴られた。店に出る女達と違い、裏の者は顔が腫れ上がろうがかまわない。
 カリフのことを「捨てちまえ」と言った女はここの女将だった。金勘定の好きなこずるい女将は愛想のよくないカリフのことは虫が好かないらしく、何かと嫌味を言い、邪険にした。
「細いくせに食うね。食うだけの働きすりゃいいけどね。逃げちまったやつの方がましじゃないのかい?」
 ガダは馬を働かせるようにものだけはちゃんと食わせたが、女将はガダがいないとカリフの食事を抜くこともあった。
 空腹に耐えかねて女将の目を盗んで台所から食べ物を盗った。
 だが、それを見つかってガダに殴られた。
 女将はカリフを踏みにじるような蔑んだ目をして悪態をついた。
「手癖のわるいガキだよ!捨てちまいな!」
 カリフの中に殺意が湧いた。
 人を殺したくなくて逃げたのに、皮肉なことに逃げても殺意は追いかけて来る。
 今までほんとうに人を憎んだことはなかった。だが、擦り切れた心には憎しみの種はよく育った。
 自分が馬よりも価値のない生き物のように思えた。人間として生きられなくなった人間には、生きるということ、つまり逃げるということすらできなくなってしまう。

 3年経った。
 カリフの目は荒み切っていた。
 深夜になってやっと寝床に倒れ込むと、差し込む月明かりを虚ろな眼で見つめた。
(オレが生きていることになんの意味がある?ソンが殺してくれた方がよかった。いや、いっそ生まれてこなければよかったんだ。そうすればカリフを殺すこともなかった。オレがカリフの名を継ぐこともなかったんだ。・・ハザンのまま死ねばよかった。イリュ。兄をつかわした者なんかいない。生きる理由なんかない。世の中はふた通りなだけだ。家族や富があってぬくぬくした人生を送るやつと、蟻地獄に落ちるようなやつと。オレはその蟻だ・・。世の中を恨んで、そして人を殺すか、殺されるか。それだけだ。)
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